ELSA LANCHESTER

Actriz inglesa, reconocida por todos, Elsa Lanchester (1902–1986) ha sido una de esas actrices secundarias que siempre dejaba su impronta en las películas en las que aparecía, pero que, desgraciadamente, la mayoría de la gente sólo la recuerda como la novia de Frankenstein, papel que realizó para la película del director James Whale en 1935.

En su carrera participó en unas 60 películas y, a partir de los años 50 en diferentes series de TV, ya sobrepasados los 50 años. Casi todos sus papeles cinematográficos fueron secundarios y solían ser papeles estereotipados de mujer del protagonista (Enrique VIII), de enfermera (Testigo de Cargo), de institutriz (Mary Poppins), … Sin embargo poco se sabe fuera de los círculos anglosajones de su etapa de cantante teatral en Musicales.

De hecho sus inicios fueron de bailarina, lo que le llevó a probar el teatro y el cabaret. Antes de eso decir que la familia de Elsa era muy adelantada a su época ya que sus padres nunca se casaron, en contra de los convencionalismos de la época. De hecho se puede decir sin reparos que eran comunistas, y así lo declaró ella en sus memorias. Su hermano mayor era marionetista, mientras que ella prefería la danza y se fue a Paris a la escuela de Isadora Duncan. En estas le pilla la Primera Guerra Mundial y se vuelve a Inglaterra (con 12 años). Fue ya, tras la guerra, cuando empieza en el teatro y el cabaret. Incluso llegó a grabar canciones de sus musicales en la década de los 20.

En 1927 su vida cambiaría para siempre porque conoce en una obra de teatro, en la que ambos actuaban, al que luego sería su marido, el orondo, iracundo y genial actor Charles Laughton. De hecho se casaron a principio de 1929 y permanecieron juntos hasta la muerte del actor, a finales de 1962. Es importante lo de “permanecieron juntos”, luego me explico.

Juntos compartieron muchas obras de teatro y unas 10 películas, siendo su última colaboración la película de Billy Wilder, Testigo de Cargo (Witness for Prosecution) de 1957. Película además basada en una pequeña obra de Agatha Christie.

 

Sus inicios en el cine hay que fecharlos en 1925, en plena época muda. En 1928 participó junto a Laughton en 3 cortos sobre historias de H.G. Wells. La primera película que puso su nombre en boca de todos fue La Vida Privada de Enrique VIII (The private Life of Henry VIII), de Alexander Korda (1933). En ella hacía el papel de la cuarta esposa del rey renacentista inglés, que interpretaba… su marido. Volverían a coincidir 3 años después, tanto director, actor y actriz, en Rembrandt (1936). En medio de estas dos películas Elsa Lanchester participó en una de las primeras versiones del David Copperfield de Charles Dickens (la que dirigió George Cukor en 1935), y sobre todo participó en La Novia de Frankenstein (The Bride of Frankenstein), ese mismo año.

 

Recordareis que, en esa película, Elsa interpreta no sólo a la novia del monstruo, si no también a la autora de la novela en la que se basa la película, Mary Shelley. Estas dos películas realizadas en 1935 fueron sus primeras experiencias en el cine americano, pero al año siguiente tanto ella como Laughton se vuelven a Inglaterra.

 A principios de 1940 deciden instalarse definitivamente en EEUU y allí comienza a labrarse un nombre como actriz secundaria en varias películas, algunas de ellas en las que participaba su marido como actor principal. No fue hasta 1944, ya con más de 40 años, cuando realizó su primer, y único, papel protagonista en una película americana, en Passport to Destiny, de 1944, película bélica de la época.

Curiosamente después de esta película participó en un puñado de buenas películas en esa década de los 40, entre ellas La Escalera de Caracol (de Robert Siodmak, junto a Ethel Barrymore y Dorothy McGuire), El filo de la Navaja (junto a Tyronne Power y Gene Tierney), La Mujer del Obispo (junto a Cary Grant y David Niven), o El Inspector General (junto a Danny Kaye), las dos últimas dirigidas por Henry Koster.

 

La década de los 50 fue de menos a más en su obra fílmica. Empieza con películas olvidables, ya que tan sólo es recordable una versión de Les Miserables de Victor Hugo de 1952 (El Inspector de Hierro), e incluso un Peplum, Androcles y el león, de ese mismo año. Elsa Lanchester, cumplidos los 50 años, decide que es mejor ampliar el abanico y desde 1953 actúa también en programas y series de TV, pero sin olvidar el cine.

De hecho el final de la década de los 50 le depara dos de sus mejores papeles. El de Miss Plimson, la enfermera del Juez, en Testigo de Cargo, y el de Tía Queenie en esa delicia que es Me enamoré de una bruja (Bell, book and Candle, de 1958, dirigida por Richard Quine). La actuación en la película de Wilder le valió su segunda nominación a actriz secundaria, después de la que recibió por la película de 1949 Hablan las Campanas.

 

A comienzos de los 60, muere Charles Laughton. No fue hasta después de su muerte que Elsa Lanchester hizo público algo que muchos en la industria ya sabían, que su marido era homosexual, y que ella lo supo ya tras dos años de matrimonio. De hecho nunca tuvieron hijos, cosa que da pie a muchas interpretaciones. Se dijo que Elsa no podía tenerlos porque sufrió dos abortos a principios de su carrera teatral. Es muy posible, pero también el hecho que la relación entre ambos fuera lo más normal posible de puertas para fuera, pero diferente en casa. Por otra parte se decía de Laughton que odiaba a los niños (leyenda que circula desde su única película como director La noche del Cazador (The night of the Hunter, de 1955)). Sea como fuere, y lo estáis viendo en esta semblanza de Elsa Lanchester, lo que es innegable es que ambos se querían y que el ser “la mujer de…” fue muy duro para la carrera como actriz de nuestra protagonista.

La década de los 60 nos deja a Elsa trabajando mucho en TV y algo en cine, sobre todo para la Disney, para la que participa en 4 películas de esa década y en algún espacio de TV. De hecho la primera colaboración con esta productora es nada menos que Mary Poppins (1964, Robert Stevenson), junto a Julie Andrews y Dick van Dyke. En ella hace el papel de la institutriz que deja su puesto para que llegue Mary Poppins.

Después de una década marcada por el cine familiar, los 70, donde realizó sus últimas películas, le llevan al terreno del terror (la Revolución de las Ratas (Willard, 1971), Terror en el Museo de Cera)… Sin embargo todavía tendría otro gran papel, que se puede considerar su canto del cisne, el de Jessica Marbles en Un cadáver a los Postres (Murder by Death, 1976, de Robert Moore). Fantástica comedia de intriga donde se reunió con una pléyade de grandes intérpretes (David Niven, Maggie Smith, Peter Falk…) y dos de los genios ingleses más grandes del cine, Alec Guinnes y Peter Sellers. El papel de Elsa era una descarada imitación de la Miss Marple de Agatha Christie.

 

Elsa Lanchester muere en 1986, en California. Este ha sido mi recuerdo a su etapa de actriz de cine, pero es remarcable recordar su gran actividad teatral y, como ya he dicho, sobre todo en el terreno del Music-hall, el teatro musical y el Cabaret o Burlesque. De hecho llegó a grabar algunos discos con las canciones de sus espectáculos.

Películas

1980 Die Laughing

1976 Un cadáver a los postres                   

1973 Arnold

1973 Terror en el museo de cera

1971 La revolución de las ratas                 

1969 Yo, Natalie

1969 Rascal       (Disney)

1968 Mi amigo el fantasma    (Disney)

1967 Easy Come, Easy Go

1965 Un gato del F.B.I.   (Disney)

1964 Pajama Party

1964 Mary Poppins  (Disney)

1964 El hotel de la luna de miel

1958 Me enamoré de una bruja                

1957 Testigo de cargo*

1955 La zapatilla de cristal

1954 3 Ring Circus

1954 Hell’s Half Acre

1953 The Girls of Pleasure Island

1952 Androcles y el león

1952 El inspector de hierro                        

1952 Dreamboat

1950 Frenchie

1950 La sensación de Broadway

1950 La calle del misterio

1950 El capitán pirata

1949 El inspector general                           

1949 Hablan las campanas                         

1949 The Secret Garden

1948 El reloj asesino  *

1947 La mujer del obispo                           

1947 Northwest Outpost

1946 El filo de la navaja                             

1945 La escalera de caracol                       

1944 Passport to Destiny *

1943 La cadena invisible

1943 Thumbs Up

1943 Siempre y un día *

1942 Seis destinos  *

1942 El hijo de la furia

1941 El misterio de Fiske Manor

1938 Bandera amarilla *

1936 Miss Bracegirdle Does Her Duty (corto)

1936 Rembrandt  *

1935 El fantasma va al Oeste

1935 La novia de Frankenstein        

1935 Marietta, la traviesa

1935 David Copperfield                 

1934 La vida privada de Don Juan

1933 La vida privada de Enrique VIII *

1931 The Stronger Sex

1931 Potiphar’s Wife

1931 The Officers’ Mess

1931 The Love Habit

1930 Ashes (corto)

1929 Mr. Smith Wakes Up (corto)

1928 The Constant Nymph

1928 The Tonic (corto) *

1928 Daydreams (corto)   *

1928 Blue Bottles (corto)   *

1927 One of the Best

1925 The Scarlet Woman: An Ecclesiastical Melodrama (corto)

 (*: con C. Laughton)

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